Turismul spațial devine o posibilitate concretă pentru oricine își dorește o experiență în spațiu. Naveta creată de Virgin Galactic, VSS Unity, a fost lansată de deasupra deșertului New Mexico de avionul care a purtat-o până la altitudinea de 15.000 de metri. Odată ajunsă acolo, s-a desprins și a continuat drumul până la o altitudine de 86,1 kilometri deasupra Pământului (limita spațiului cosmic este de 100 de kilometri, deși Guvernul SUA o recunoaște a fi la circa 80 de kilometri).

Odată ajunsă acolo, naveta în care Richard Branson a fost însoțit de 5 alte persoane, doi piloți și 3 alți angajați ai Virgin Galactic, a rămas câteva minute în orbită, apoi a reintrat în atmosferă și a aterizat pe pista Spaceport America, locul de unde decolase cu câteva zeci de minute înainte.

”Odinioară am fost un copil care a avut un vis, în timp ce priveam stelele. Pentru generația următoare de visători: dacă noi putem face asta, imaginați-vă doar ce veți putea face voi!”, a spus Richard Branson în timpul zborului.

Deși toată aventura a durat aproximativ o oră, Sir Richard Branson și echipa sa de la Virgin Galactic au deschis porțile turismului spațial, făcând accesibilă aventura în spațiu și oricărei persoane ce poate plăti prețul unui astfel de bilet.

Naveta Unity este creată pentru a transporta până la 6 pasageri alături de cei doi piloți. Compania Virgin Galactic are deja circa 600 de rezervări pentru bilete, prețul unui bilet fiind cuprins între 200.000 de dolari și 250.000 de dolari.

Spre deosebire de călătoriile spațiale tradiționale, în care astronauții înconjoară Pământul și plutesc în spațiu mai multe zile, zborurile Virgin Galactic sunt scurte, de tip „sus-jos”. Însă aeronava spațială a merspână la peste 80 de kilometri deasupra Pământului, altitudine pe care guvernul american o consideră că este limita spațiului cosmic.

A fost utilizat un avion de transport modificat, numit WhiteKnightTwo, care a purtat aeronava SpaceShipTwo. Aceasta din urmă este, în esență, un avion spațial propulsat de o rachetă. Odată dus la înălțimea potrivită pentru a fi lansată: racheta s-a aprins și avionul SapceShipTwo Unity sa îndreptat spre limita de unde începe spațiul.

Virgin Galactic a devenit prima companie de turism spațial listată la bursă. Se estimează că zborurile vor fi deschise publicului larg începând cu anul 2022.